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Stopping a silent killer February 12th, 2017 by

Vea la versi√≥n en espa√Īol a continuaci√≥n

Mycotoxins are poisons produced by common mold fungi. The best known examples are aflatoxins, produced by Aspergillus, which are of increasing concern worldwide because they contaminate  many types of stored foods, including groundnuts (peanuts), manioc, maize (corn) and chilli. Aflatoxins affect the health of people and animals and are powerful carcinogens if  enough is consumed. Like many successful poisons, aflatoxins are invisible and tasteless, so they are tricky to manage.

sorting groundnutsThe other week, I was in Chuquisaca, Bolivia, with Paul and Marcella from Agro-Insight, making a video for farmers on how to manage molds and reduce contamination of food. Part of the solution is surprisingly low-tech.

The first step is to recognize the molds. They look like a dark green powder, growing between the pink skin of the peanuts and the white layer of the shell around them. Farmer Dora Campos explains that the people in her village, Achiras, used to dismiss the molds, saying simply that the pods were rotten. Farmers would salvage the bad nuts by feeding them to pigs or chickens, and some people would even eat the rotten nuts. Thanks to what they’ve learned in recent years, the villagers now bury the spoiled peanuts.

Aspergillus survives on organic matter in the soil, within easy reach of peanut pods, for example. Antonio Medina showed us how he dried his peanut pods off the ground, as soon as they are harvested, to stop the mold contaminating them. This keeps the nuts as clean and dry as possible.

Like most fungi, Aspergillus needs water to thrive. Don Antonio shows us how the farmers pick through the whole pile of harvested peanuts, after drying, when the pods are cleaner and the bad ones are easier to spot. The farmers go through the harvest one pod at a time, discarding all of the spoiled or discolored pods. It takes time, but it is a technique that smallholders can use to produce a high-quality product, based on thoughtfulness and hard work.

Agronomist Edwin Mariscal is trying a simple solar dryer with many of the farmers he works with. Mr. Mariscal introduces us to Santiago Gutiérrez, who has built one of the dryers: a wooden frame raised off the ground and covered with a sheet of tough, sun-resistant plastic. Mr. Mariscal has been working with similar dryers in the field, with farmers for years. The dryers started as a metal version for drying peaches, but experience showed that the dryers worked just as well if they were made from wooden poles cut on the farm.

Don Santiago, and his wife Emiliana, explain that the dryer works beautifully. Peanuts dry even in the rain. The family can also put maize and chilli into the structure, to dry those foods free of aflatoxin.

You can keep deadly aflatoxins out of food by following a few simple principles, including harvesting on time (not too late, or the Aspergillus has more time to get into the pods). Keep the produce off the ground. Dry it out of the rain and remove the moldy pieces. Store produce in a cool, dry place, off the floor.

Acknowledgement 

Thanks to Fundación Valles for information for this article, and for supporting our filming in the field. The video production was funded by the McKnight Foundation.

To watch the video

Watch and download the farmer training video: Managing aflatoxins in groundnuts during drying and storage

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EVITAR UN ASESINO SILENCIOSO

Por Jeff Bentley, 12 de febrero del 2017

Las micotoxinas son venenos producidos por mohos de hongos comunes. Los ejemplos más conocidos son aflatoxinas, producidas por Aspergillus, que son de interés actual porque contaminan muchas clases de alimentos almacenados, incluso manís (cacahuates), yuca, maíz y chile (ají). Las aflatoxinas afectan la salud de la gente y de los animales y son  cancerígenos poderosos si se consume lo suficiente. Como muchos venenos exitosos, las aflatoxinas son invisibles y sin sabor, entonces son difíciles de manejar.

maize, chilli and groundnut in solarLa otra semana, estuve en Chuquisaca, Bolivia, con Paul y Marcella de Agro-Insight, haciendo un video para agricultores sobre cómo manejar mohos y reducir la contaminación de los alimentos. Felizmente, parte de la solución es el uso de tecnología apropiada.

El primer paso es reconocer a los mohos. Parecen un polvo verdusco oscuro, que crece entre la piel roja del man√≠ y la capa blanca de la c√°scara. La agricultora Dora Campos explica que antes, la gente de su comunidad, Achiras, no daba importancia a los mohos, diciendo simplemente que ¬†las vainas estaban podridas. Los agricultores rescataban los man√≠s malos, d√°ndoles de comer a sus chanchos o gallinas, y algunas personas hasta com√≠an los granos podridos. Gracias a lo que han aprendido en los √ļltimos a√Īos, ahora los comuneros saben enterrar los granos podridos.

Aspergillus sobrevive en la materia orgánica del suelo, al alcance de las vainas de maní, por ejemplo. Antonio Medina nos mostró cómo él secaba sus vainas en un toldo al cosecharlas, para evitar que el moho las contamine. Eso ayuda a mantener a los manís limpios y secos. Como la mayoría de los hongos, el Aspergillus necesita agua para vivir.

Don Antonio nos muestra cómo los agricultores escogen todos los manís cosechados, después de secarlos, cuando las vainas son más limpias y es más fácil ver las malas. Los agricultores revisan toda su cosecha, una vaina a la vez, descartando las vainas malas o descoloridas. Toma tiempo, pero es una técnica que los campesinos pueden usar para producir un producto de alta calidad, trabajando en forma consciente.

El Ing. Edwin Mariscal est√° probando un simple secador solar con varias familias. El Ing. Mariscal nos presenta a Santiago Guti√©rrez, que ha construido uno de los secadores: una tarima de palos como una mesa, cubierto de una hoja de pl√°stico fuerte y resistente al sol. El Ing. Mariscal ha trabajado con secadores parecidos en el campo, con agricultores, durante varios a√Īos. Los secadores empezaron como una versi√≥n met√°lica para secar duraznos, pero la experiencia mostr√≥ que los secadores funcionaban igual si se hac√≠an de palos cortados en la zona.

Don Santiago, y su esposa Emiliana, explican que el secador funciona bien bonito. Los manís secan hasta en la lluvia. La familia también lo usa para secar maíz y ají, para evitar aflatoxina en ellos.

Se puede mantener los alimentos libres de las aflatoxinas letales siguiendo unos principios sencillos, como cosechar a tiempo (no muy tarde, o el Aspergillus tendr√° m√°s tiempo para entrar a las vainas). No secar el producto en el suelo. Evitar que entre la lluvia al producto y saque las piezas podridas. Almacene en un lugar seco y fresco, no en el piso.

Agradecimiento

La Fundación Valles nos proporcionó información para este artículo, y apoyó nuestra filmación en el campo. Este video ha sido financiado por Programa Colaborativo de Investigación de Cultivos (CCRP) de la McKnight Foundation.

Para ver la video

El manejo de aflatoxinas en maní durante el secado  y en el almacenamiento

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