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Two heads film better than one September 15th, 2019 by

Vea la versión en español a continuación.

I used to think that committees and group work killed creativity, but teamwork can help individuals produce things – like a cool video – that they couldn’t do by themselves.

Late last year, I was part of a team making a video in the southern Altiplano of Bolivia, along with Paul (the director), Marcella (the cameraperson) and Milton Villca. Milton is an agronomist who grew up in a village on the windswept plains where we were filming. He still lives in the area, helping local farmers to cope with challenges, especially the immense loss of soil caused by wind erosion.

After watching Marcella film for two days, Milton confided that he had tried making his own video, about a wasp that attacks and helps to control some of the caterpillar pests of the quinoa crop. But like the farmers, Milton had also struggled with the wind, losing two cameras because of damage by the fine sand. He’d continued filming the wasps with his cell phone, but he told Marcella he wasn’t sure about the quality of the images. Would she mind taking a look at them?

Marcella was happy to watch Milton’s video clips. All was fine. There were fabulous close ups of a wasp that digs a tunnel in the earth, hides it with grains of sand, finds a big, fat caterpillar, paralyzes it, and drags it back to the burrow, which the wasp is miraculously able to find, with the precision of a GPS. The video clips showed how the wasp uncovers the nest, inserts the unfortunate caterpillar, and lays an egg on it. A wasp grub hatches from the egg, eats the caterpillar and eventually emerges in the summer as an adult wasp.

Paul was immediately taken by the story of the wasp, which locals call nina nina. In our interviews with farmers for a video on windbreaks he decided to also ask them what they knew about the wasp. Unlike many parasitic wasps, which are too small to see clearly with the naked eye, the nina nina is pretty big, and local people know about it and can describe its ecology.

Asking a professional cameraperson to critique your videos can be daunting, but Milton no doubt sensed that Marcella would give him sympathetic and positive criticism. His risk paid off. We collaborated with Milton to write a script for his video. Marcella edited his clips and combined them into a short video, which we are proud to release this week.

Watch the video

The wasp that protects our crops

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Living windbreaks to protect the soil

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Organic agriculture and mice

Acknowledgements

Milton Villca works for the Proinpa Foundation. Our work was generously supported by the CCRP (Collaborative Crop Research Program) of the McKnight Foundation.

DOS CABEZAS FILMAN MEJOR QUE UNA

Por Jeff Bentley, 15 de septiembre del 2019

Yo solía pensar que los comités y el trabajo en grupo mataban la creatividad, pero el trabajo en equipo puede ayudar a los individuos a producir cosas – como un video genial – que no podrían hacerse por sí mismos.

A finales del año pasado, formé parte de un equipo que hacía un video en el Altiplano sur de Bolivia, junto con Paul (el director), Marcella (la camarógrafa) y Milton Villca. Milton es un técnico agrónomo de un pueblo del altiplánico ventoso donde filmábamos. Él todavía vive en la zona, ayudando a los agricultores locales a manejar sus desafíos, especialmente a la inmensa pérdida de suelo causada por la erosión del viento.

Después de ver a Marcella filmar durante dos días, Milton confió que él había intentado hacer su propio video, sobre una avispa que ataca y ayuda a controlar algunos de los gusanos plagas del cultivo de la quinua. Pero al igual que los agricultores, Milton también había luchado contra el viento, perdiendo dos cámaras debido a los daños causados por la arena fina. Había seguido filmando las avispas con su celular, pero le dijo a Marcella que no estaba seguro de la calidad de las imágenes. ¿Ella estaría dispuesta a verlas?

A Marcella le encantaron los videos de Milton. Hubo excelentes primeros planos de una avispa que excava un túnel en la tierra, lo esconde con granos de arena, encuentra una oruga grande y gorda, la paraliza y la arrastra hasta el túnel del nido, que la avispa milagrosamente logra encontrar, como si tuviera un GPS. Los videos muestran cómo la avispa descubre el nido, inserta al desafortunado gusano y pone un huevo en él. Luego, la cría de la avispa sale del huevo, se come al gusano y eventualmente emerge como una avispa adulta en el verano.

A Paul le cautivó inmediatamente la historia de la avispa, a la que la gente local llama nina nina. En nuestras entrevistas con los agricultores para un video sobre las barreras vivas, decidió también preguntarles lo que sabían sobre las avispas. A diferencia de muchas avispas parásitas, que son demasiado pequeñas para ver claramente a simple vista, la nina nina es bastante grande, y la gente local sabe de ella y puede describir su ecología.

Pedirle a un camarógrafo profesional que critique sus videos puede ser desalentador, pero Milton sin duda sintió que Marcella le daría una crítica positiva, con empatía. Su riesgo valió la pena. Colaboramos con Milton para escribir un guion para su vídeo. Marcella editó sus clips y los combinó en un video corto, que estamos orgullosos de lanzar esta semana.

Ver el video

La avispa que protege nuestros cultivos

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Barreras vivas para proteger el suelo

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Despertando las semillas

Organic agriculture and mice

Agradecimientos

Milton Villca trabaja para la Fundación Proinpa. Nuestro trabajo fue generosamente apoyado por el CCRP (Programa Colaborativo de Investigación sobre Cultivos) de la Fundación McKnight.

Native potatoes, tasty and vulnerable September 8th, 2019 by

Vea la versión en español a continuación

Of well over 4000 potato varieties, the great majority only grow in the Andes, a cordillera of great heights (with farming up to 4500 meters above sea level) and tropical latitudes (with little variation in daylight hours between summer and winter). Potato varieties adapted to these special conditions can rarely survive outside the Andes.

The native varieties are endangered, and if they disappear, they will take with them the genes that breeders need to create the varieties adapted to a changing world.

But the Andean farmers fear the extinction of native potatoes for other reasons. Near Cusco, Santiago Huarhua and Ernestina Huallpayunca, with their children, tell us that native potatoes are much nicer to eat than the modern varieties. The native potatoes are of many colors, even red and blue. They are floury and tasty. Don Santiago and doña Ernestina produce them only with natural fertilizer, which they say helps to preserve the potato’s special flavor. The couple grows the potatoes on the high mountain slopes above their village, while the so-called improved potatoes are white and are produced with chemical fertilizer, on the valley bottom.

Even though the family preserves native potatoes, they grow more of the improved ones, because of market demand, to make fried potatoes and chips. The native potatoes tend to be smaller and too dry to fry, but perfect for boiling.

Don Santiago says that when he was a child, there were many native potato varieties, more than he can remember, but now there are only five. He shows us where he keeps his seed potato. He has three shelves, each about one by two meters, enough to plant about 1500 square meters of each variety; that makes one small plot for each kind of potato. The survival of these vulnerable varieties depends on a few kilos of seed, curated by relatively isolated households.

In recent years, Peruvians have started to appreciate these little gourmet potatoes, and buy them. This new demand for native potatoes helps to ensure their survival, but varieties are still being lost. Yet native potatoes do have one thing in their favor: farmers like them more than other varieties.  

A note on potato varieties

The International Potato Center curates 4354 native potato varieties. Genebank.

Acknowledgments

Thanks to Ing. Raúl Ccanto, of the Grupo Yanapai, and to Ing. Willmer Pérez and Ing. Andrea Prado, both of the International Potato Center (CIP). They are writing a video script about native potatoes. I have learned a lot from them in a week of sharing and writing.  Our script writing course was generously supported by The McKnight Foundation’s Collaborative Crop Research Program (CCRP).

PAPAS NATIVAS, DELICIOSAS Y VULNERABLES

Por Jeff Bentley, 8 de septiembre del 2019

De las mucho más de 4000 variedades de papa, la gran mayoría solo viven en los Andes, una cordillera con grandes alturas (con agricultura hasta 4500 msnm) y latitudes tropicales (con poca variación de horas luz entre invierno y verano). Las variedades adaptadas a estas condiciones especiales raras veces sobreviven en otros lugares.

Las variedades nativas están en peligro de extinción, y si se desaparecen, llevarán consigo los genes que los fitomejoradores necesitarán para crear variedades aptas a un mundo cambiante.

Pero los agricultores andinos temen la extinción de la papa nativa por otras razones. Cerca de Cusco, Santiago Huarhua y Ernestina Huallpayunca, con sus hijos, nos explican que las papas nativas son mucho más ricas que las mejoradas. Las nativas son de muchos colores, hasta rojo y azul. Son harinosas y sabrosas. Don Santiago y doña Ernestina las producen solo con abono natural, que según ellos ayuda a preservar su sabor especial. Las cultivan en las alturas, en los cerros arriba de su comunidad, mientras las papas mejoradas son blancas, y se producen con fertilizante químico, en el piso del valle.

A pesar de que la familia preserva papas nativas, más producen papas mejoradas, porque es lo que el mercado demanda, para hacer papa frita. Las papas nativas tienden a ser pequeñas y no muy buenas para freír, pero perfectas para sancochar.

Don Santiago nos cuenta que cuando era un niño, había muchas variedades nativas. No se acuerda cuántas, pero ahora solo quedan cinco. Nos muestra donde guarda su papa, para semilla. Tiene tres estantes, cada uno de un metro por dos, suficiente para sembrar 1500 metros cuadrados de cada variedad; es una parcela pequeña para cada clase de papa. La sobrevivencia de estas variedades vulnerables depende de unos cuantos kilos de semilla, custodiadas por familias relativamente aisladas.

El preservar a las papas nativas será una actividad social. Nadie lo puede hacer solo. El público tendrá que aprender a apreciar estas papitas gourmet, y comprarlas. Los agricultores tendrán que tener acceso a la semilla de otros lugares cuando su papa se degenera y hay que cambiarla.

En los últimos años, los consumidores peruanos han empezado a querer a esas pequeñas papas gourmet. Esta nueva demanda para la papa nativa ayuda a asegurar su sobrevivencia, pero se siguen perdiendo variedades. Sin embargo, la mejor ficha que tienen las papas nativas es que los mismos agricultores las prefieren a las otras variedades.

Una nota sobre las variedades de papa

El Centro Internacional de la Papa conserva 4354 variedades de papa nativa. Genebank

Agradecimientos Agradezco al Ing. Raúl Ccanto, del Grupo Yanapai, y al Ing. Willmer Pérez y la Ing. Andrea Prado, ambos del Centro Internacional de la Papa (CIP). Ellos están escribiendo un guion para un video sobre las papas nativas. En una semana de convivencia y redacción he aprendido bastante de ellos.  Nuestro curso de redacción de guiones recibió el apoyo generoso del Programa Colaborativo de Investig

No word for legume September 1st, 2019 by

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I remember a story from grad school about a people in the Amazon Basin who had no word for “parrot”, because they knew the names of all the individual species of parrots.

I was reminded of that this week in Peru, where I was teaching a course on how to write fact sheets and video scripts for a popular audience.

My students are seasoned professionals, and one group was writing a fact sheet about planting legumes to fix nitrogen from the air, as a non-chemical way to improve the soil, a crucial concept for ecological agriculture. Along with the students, I struggled to say “nitrogen-fixing legumes” in words that everyone knows. “Nitrogen” was the easy part, it’s like urea fertilizer, which most smallholders know about.

But “legume” was trickier. It’s a botanical term. Like the parrot-watchers in the Amazon, smallholders in many parts of the world have a word for each species of legume, but no one word for all legumes.

“We could say ‘plants that produce pods.’” I suggested helpfully.

“No,” one of my students said, rejecting my idea out of hand.

That’s one of the advantages of teaching adults, the students know more than the teacher about a lot of topics. In this case, the student is an agronomist who has worked with farmers and legumes in northern Peru for a full career. He explained that some of the best legumes for fixing nitrogen, like alfalfa or the wild garrotilla, have pods so small that people fail to see them.

In the end, we wrote “legume” and then followed it with examples like beans and peas.

Then we drove out to the prosperous village of Piuray, about an hour from Cusco on the road to the Sacred Valley. The smallholders of Piuray value formal education. They are proud of their large, two-story school. Some of the local people work in the city as lawyers and engineers.

But after asking several local people to read our fact sheet, they often looked up and said “What’s a legume?”

Our examples had not been good enough to explain the concept. And there is no simpler word for legume. The simplest word for legume is “legume.”

This matters when writing for a global audience, because people all over the world, from Peru to Pakistan grow legumes, but different species.

In the end, the authors of this fact sheet realized that there was no short and simple way to say “nitrogen fixing legumes.” So they said “Legumes are plants like clover, lupin, vetch and alfalfa that capture nitrogen from the air in little nodules, which are pink or white balls or in the roots. The nitrogen is then used by the rest of the plant.”

Some terms have no simpler synonym, but they can be defined and explained, in words that everyone knows.  

Scientific names

Garrotilla is Medicago hispida

Acknowledgements

Thanks to Edgar Olivera and Ing. Alfredo Tito, both of the Grupo Yanapai, and to Dr. Ana Dorrego of the Centro de Investigación de Zonas Áridas (CiZA) of the Universidad Nacional Agraria La Molina and of LEISA, la Revista de Agroecología. They are writing a script for a video on pasture management. I have learned a lot from them in a week of working and writing together.  Our script writing course was generously supported by The McKnight Foundation’s Collaborative Crop Research Program (CCRP).

HACE FALTA UNA PALABRA PARA LEGUMINOSAS

por Jeff Bentley, 1 de septiembre del 2019

Recuerdo una historia de la universidad de posgrado sobre un pueblo en la Amazonía que no tenía una palabra para “loro”, porque conocían los nombres de cada especie de loro.

Me acordé de eso esta semana en el Perú, donde enseñaba un curso sobre cómo escribir hojas volantes y guiones de video para una audiencia popular.

Mis estudiantes son profesionales experimentados, y un grupo estaba escribiendo una hoja volante sobre el sembrar leguminosas para fijar el nitrógeno del aire, como una forma no química de mejorar el suelo, un concepto crucial para la agricultura ecológica. Junto con los estudiantes, luché para decir “leguminosas que finan nitrógeno” en palabras que todo el mundo conoce. El “nitrógeno” fue la parte fácil; es como la urea, que la mayoría de los campesinos conocen.

Pero “leguminosa” era más difícil. Es un término botánico. Al igual que los observadores de loros en la Amazonía, los pequeños agricultores en muchas partes del mundo tienen una palabra para cada especie de leguminosa, pero ninguna para todas ellas.

Sugerí “Podríamos decir ‘plantas que producen vainas'”.

“No”, dijo uno de mis estudiantes, rechazando de frente mi idea.

Esa es una de las ventajas de enseñar a los adultos; frecuentemente los estudiantes saben más que el profesor. En este caso, el estudiante es un ingeniero agrónomo que ha trabajado con agricultores y leguminosas en el norte del Perú durante toda su carrera. Explicó que algunas de las mejores legumbres para fijar el nitrógeno, como la alfalfa o la garrotilla silvestre, tienen vainas tan pequeñas que la gente no las ve.

Al final, escribimos “leguminosa” y luego la seguimos con ejemplos como frijoles y arvejas.

Luego nos dirigimos a la próspera comunidad rural de Piuray, a una hora de Cusco en el camino hacia el Valle Sagrado. Los pequeños agricultores de Piuray valoran la educación formal. Están orgullosos de su gran escuela de dos pisos. Algunos de los habitantes locales trabajan en la ciudad como abogados e ingenieros.

Pero después de pedirle a varias personas locales que leyeran nuestra hoja volante, a menudo levantaban la vista y decían “¿Qué es una leguminosa?”

Nuestros ejemplos no habían sido suficientes para explicar el concepto. Y no hay una palabra más sencilla para leguminosas. La palabra más simple para leguminosas es ” leguminosas”.

Esto es importante cuando se escribe para una audiencia global, porque gente de todo el mundo, desde Perú hasta Pakistán, cultiva leguminosas, pero especies diferentes.

Al final, los autores de esta hoja volante se dieron cuenta de que no había una forma corta y sencilla de decir “leguminosas que fijan nitrógeno”. Así que dijeron: “Las leguminosas son plantas como el trébol, el tarwi, la vicia, y la alfalfa que capturan el nitrógeno del aire a través de nódulos, que son bolitas rosadas o blancas en las raíces. Luego el nitrógeno es aprovechado por el resto de la planta.”

Algunos términos no tienen sinónimos más sencillos, pero pueden ser definidos y explicados, en palabras que todo el mundo conoce. 

Nombre científico

Garrotilla is Medicago hispida

Agradecimientos

Agradezco al Ing. Edgar Olivera y al Ing. Alfredo Tito, ambos, del Grupo Yanapai, y a la Dra. Ana Dorrego del Centro de Investigación de Zonas Áridas (CiZA) de la Universidad Nacional Agraria La Molina y de LEISA, la Revista de Agroecología. Ellos están escribiendo un guion para un video sobre el manejo de los pastos. En una semana de convivencia y redacción he aprendido bastante de ellos.  Nuestro curso de redacción de guiones recibió el apoyo generoso del Programa Colaborativo de Investigación sobre Cultivos (CCRP) de la Fundación McKnight.

What counts in agroecology August 18th, 2019 by

Vea la versión en español a continuación

Measuring the costs and benefits of a small farm can be harder than on a large one, especially if the small farm includes an orchard and makes many of its own inputs, as I saw on a recent visit to Sipe Sipe, near Cochabamba, Bolivia, where a faith-based organization, Agroecología y Fe (Agroecology and Faith) is setting up ecological orchards.

The director of Agroecology and Faith, Germán Vargas, explained that a forest creates soil, gradually building up rich, black earth under the trees, while agriculture usually exposes the soil to erosion. A farm based on trees, with organic fertilizer, and with vegetables growing beneath the trees, should be a way to make a profit while conserving the soil. 

Extensionist Marcelina Alarcón showed us the apple trees that she and local farmers planted in August, 2018. They started by terracing the one hectare of gently sloping land. In one week of hard work they built a 200,000 liter, circular water reservoir of stone and concrete (gravity-fed with stream water) to irrigate the terraces and three additional hectares. The cost was 64,000 Bs. ($9,275), which seems like a big investment, but similar reservoirs built 30 years ago are still working.

Lush beds of lettuce, cabbage, broccoli, wheat, onions (some plants grown for their seed) are thriving beneath the apple trees. When one crop is harvested another takes its place, in complex rotations over small spaces. No chemicals are used, but the group makes calcium sulphate spray and liquid organic fertilizers to improve the soil, prevent crop diseases and enhance the production and quality of the apples and vegetables.

The group has harvested vegetables four times and sold them directly to consumers at fairs organized by Agroecology and Faith for a total gross receipt of 4,380 Bolivianos ($635).

I was visiting the farm at Sipe Sipe with a small group organized by Agroecology and Faith and some of their allies. Some of the lettuce, onions and tomatoes from the farm end up in a tub during our visit, to make a salad for the visitors—part of a fabulous lunch (complete with fresh potatoes and mutton cooked underground) offered at a modest cost. Produce cooked on site and sold informally on the farm are probably not counted when estimating profitability. After the tour of the farm and before the lunch, Marcelina set up a table with some vegetables for sale. She was kept quite busy writing down each transaction as we bought small bags of tomatoes and other produce for amounts less than a dollar each.

The sale of half a kilo of tomatoes is as much work to document as the sale of twenty tons of rice. A small farm has many more sales than a large farm and it takes a lot of administrative work to keep track of produce that is not sold because it goes into seed, feed or onto the family table.

The cost:benefit of a conventional field is simpler to tabulate: so much labor, machinery, seed and chemicals, all purchased, and single crop yields measured with relative ease. Yet this doesn’t tell the whole story. Loss of soil due to erosion, or carbon and nitrogen to the atmosphere, or pollution from fertilizer run-off all have a cost, even if they are often dismissed as “externalities.”

An agroforestry system like the hectare of apples and vegetables we visited starts with a large investment in irrigation and terracing. Many of the inputs are labor, or home-made fertilizers, and their cost is not always counted. The apple trees have not yet borne fruit, and some of the vegetables may escape the bookkeeper’s tally. Yet here the “externalities” have a positive and valuable contribution: soil is being created, chemical pollution is nil, and livelihoods are enriched as local farmers, mostly women, learn to work together to produce healthy food to sell. Classical economic comparisons with conventional farms fail to take account of these benefits.

Even a small farm can have a lot to consider in estimating returns, with many crops and activities and environmental services. Until we learn to measure the environmental efficiency as well as financial profitability of agroforestry or agroecological farms properly, they will never look as good as they really are.

Further reading

A recent report from the FAO (the UN’s Food and Agriculture Organization) concludes that yield data is too poor a parameter to compare conventional (over-plowed, chemical intensive) agriculture with agroecology, a beyond-organic agriculture with soil conservation and respect for local communities.

HLPE Report on Agroecological and other innovative approaches for sustainable agriculture and food systems that enhance food security and nutrition. Extract from the Report: Summary and Recommendations (19 June 2019). Rome: FAO http://www.csm4cfs.org/summary-recommendations-hlpe-report-agroecology-innovations/

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LO QUE CUENTA EN LA AGROECOLOGÍA

Por Jeff Bentley, 18 de agosto del 2019

Medir los costos y los beneficios de una pequeña finca puede ser más difícil que en una grande, especialmente si la pequeña incluye árboles y produce muchos de sus propios insumos, como vi en una reciente visita a Sipe Sipe, cerca de Cochabamba, Bolivia, donde la organización eclesial “Asociación Agroecología y Fe” (AAF) está estableciendo huertos ecológicos agroforestales.

El director de la AAF, Germán Vargas, explicó que un bosque crea suelo, acumulando gradualmente tierra negra y rica bajo los árboles, mientras que la agricultura suele exponer el suelo a la erosión. Una finca basada en árboles, con abonos orgánicos, y con hortalizas que crecen debajo de los árboles, debería ser una forma de obtener beneficios al mismo tiempo que se conserva el suelo. 

La extensionista Marcelina Alarcón nos mostró los manzanos que ella y la gente local plantaron en agosto del 2018. Comenzaron haciendo terrazas en una hectárea en suave pendiente. En una semana de trabajo duro construyeron un reservorio circular de agua de 200.000 litros de piedra y concreto (llenado por gravedad de agua de riachuelo) para regar las terrazas y tres hectáreas adicionales. El costo fue de 64.000 Bs. ($9,275), que parece una inversión grande, pero reservorios similares construidos hace 30 años siguen funcionando.

Camellones exuberantes de lechuga, repollo, brócoli, trigo, cebollas (algunas cultivadas para su semilla) prosperan bajo los manzanos. Cuando se cosecha un cultivo, otro ocupa su lugar, en complejas rotaciones sobre pequeños espacios. No aplican productos químicos, pero el grupo fabrica caldo mineral sulfocálcico y abonos orgánicos líquidos para mejorar el suelo, prevenir las enfermedades de los cultivos y mejorar la producción y calidad de los manzanos y de las hortalizas.

El grupo ha cosechado verduras cuatro veces y las ha vendido directamente a los consumidores en ferias organizadas por la AAF (en una canasta solidaria y saludable) por un total de 4.380 bolivianos (635 dólares).

Yo visitaba la finca agroforestal de Sipe Sipe con un pequeño grupo organizado por la AAF y algunos de sus aliados. Algunas de las lechugas, cebollas y tomates de la finca terminaron en una bañera durante nuestra visita, para hacer una ensalada para los visitantes, parte de un fabuloso almuerzo (con papas frescas y cordero cocido bajo tierra en un pampaku) ofrecido a un precio modesto. Los productos cocinados en el sitio y vendidos informalmente en la finca probablemente no se contabilizan. Después del recorrido por la finca y antes del almuerzo, Marcelina organizó una mesa para vender algunas verduras. Se mantuvo ocupada apuntando cada transacción mientras comprábamos pequeñas bolsas de tomates y otros productos por cantidades menos de un dólar cada una.

La venta de medio kilo de tomates es tanto trabajo como la venta de veinte toneladas de arroz. Una finca pequeña tiene muchas más ventas que una grande y se requiere mucho trabajo administrativo para hacer un seguimiento de los productos que no se venden porque van a parar como semilla, para alimentar a los animales o a la mesa de la familia.

El costo:beneficio de un campo convencional es más simple de tabular: tanta mano de obra, maquinaria, semillas y productos químicos, todos comprados, y el rendimiento de un solo cultivo medido con relativa facilidad. Sin embargo, esto no cuenta toda la historia. La pérdida de suelo debido a la erosión, o el carbono y nitrógeno a la atmósfera, o la contaminación por la escorrentía de los fertilizantes, todos ellos tienen un costo, aunque a menudo se desestimen como “externalidades”.

Un sistema agroforestal, como la hectárea de manzanas y hortalizas que visitamos comienza con una gran inversión en riego y terrazas. Muchos de los insumos son mano de obra, o abonos caseros, y su costo no siempre se cuenta. Los manzanos aún no han dado fruto, y algunas de las verduras pueden escaparse de la cuenta del contable. Sin embargo, aquí las “externalidades” tienen una contribución positiva y valiosa: se está creando el suelo, la contaminación química es nula y los medios de subsistencia se enriquecen a medida que los agricultores locales, en su mayoría mujeres, aprenden a trabajar juntas para producir alimentos saludables para vender. Las comparaciones económicas clásicas con las explotaciones convencionales no tienen en cuenta estos beneficios.

Incluso una pequeña granja puede tener mucho que considerar al estimar los rendimientos, con muchos cultivos y actividades y servicios ambientales. Hasta que no aprendamos a medir la eficiencia ambiental y la rentabilidad financiera de las granjas agroforestales o agroecológicas de manera adecuada, nunca se verán tan bien como realmente son.

Para leer más

Un informe reciente de la FAO (Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura) concluye que los datos sobre el rendimiento son muy pobres para poder comparar la agricultura convencional (sobre arado, con uso intensivo de químicos) con la agroecología, una agricultura que vas más allá de la orgánica, con conservación del suelo y respeto para las comunidades locales.

Resumen y recomendaciones del informe del GANESAN sobre Agroecología y otras innovaciones (19 de junio 2019). Roma: FAO. http://www.csm4cfs.org/es/summary-recommendations-hlpe-report-agroecology-innovations/

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Stored crops of the Inka August 11th, 2019 by

Much of what ancient people leave behind is related to farming, as I was reminded on a recent trip to Inka Llajta, the largest Inka site in Bolivia, in Pocona, Cochabamba.

Little is known for sure about Inka Llajta, except that it was built on the far, southeast border of the Inka Empire, which they called Tawantinsuyu. The Inka were often at war, expanding into the territory of their neighbors, so it’s possible that the 30-hectare settlement was built as a garrison. Inka Llajta is built on the bottom of a steep cliff, on a bluff above the river. The spot would have been fairly easy to defend, while a waterfall on the site provided essential water.

Fortunately, the site has recently been cleared of much of its vegetation and it is now easier to see. Although I have been to Inka Llajta several times, thanks to the recent brush removal I was now able to see that ringing the front of the site is a row of storage pits.

Until a generation ago, potatoes were planted mostly in the rainy season. Now there is more irrigation and potatoes can be planted somewhere in Bolivia year-round. But until twenty or thirty years ago, some potatoes were stored in underground pits, where the tubers could be kept for six months or more.

I pointed out the row of pits to our guide, doña Berta, who is from one of the local communities. The pits were not on the tour. They had no sign to label and explain them. Humble agricultural features are easy to ignore.

“These were phinas,” I suggested, using the Quechua word I had learned for potato storage pits.

Doña Berta said that in Pocona, such pits are called “k’ayus,” but she immediately recognized them. “We used to make pits, put straw on the bottom, fill them with potatoes and cover them with earth,” she said, confirming that the pits were for potato storage. She added that the pits can also hold other roots and tubers, such as oca.

Inka Llajta is a grand site. It has one building that was 70 meters long, one of the largest roofed structures in the ancient Americas. But Tawantinsuyu lived by farming, and if we look close enough, we can still see where they kept their potato harvest, just a few steps from the fortified buildings, overlooking the valley below. 

When I first visited Inka Llajta 20 years ago it appeared much the way that the Inka had left it. Since then, the site has acquired a parking lot, a visitor’s center, and now you have to hire a guide (like the good-natured Berta, or one of her 16 colleagues, all from the local area). Inka Llajta is now full of signs offering information, including speculation about the site’s past.

One large block of rooms is labelled as an administrative area, while another was supposedly a “specialist’s area” where astronomers, agricultural specialists and builders gathered to organize their calendar based on the weather and the stars. The signs refer to another building as an aqllawasi, where girls of Tawantinsuyu were trained in weaving and brewing chicha, an alcoholic maize drink. In fact, these rooms could have been used for anything, and everything.

A natural boulder in the center of the large plaza is described as an “altar”, based on tales told by the hacienda workers to Erland Nordenskiöld, the Swedish ethnographer, in 1913.

A small tower near the edge of Inka Llajta has a view up the river, where a sentinel might have looked out for approaching enemies. But a sign says the tower was an astronomic observatory that the Inka used to gaze at the stars and decide when to plant. No explanation tells why being two meters closer to the heavens provides a better view for a stargazer.

As we have seen in earlier blogs, contemporary Andean peoples do look at the stars, but they also observe foxes, lizards, wild plants, cactus, clouds, mountains and use many other indicators to predict the year’s weather. A tower would have been of limited use.

Archaeologists use ethnographic analogies to interpret the past. The function of a structure or an artifact may be understood by comparing it to a similar item used by recent people. For example, it is reasonable to interpret the pits at Inka Llajta as places to store tubers, because rural people living near the site still kept potatoes and oca in similar holes until recently.

When archaeological sites are interpreted for the public, speculation can do more harm than good, fixing ideas in peoples’ minds that are hard to shift when new evidence emerges. As surely as an army marches on its stomach, in past civilizations agriculture made the world go around. Ancient peoples no doubt worshipped their gods and pondered the stars, but they also went about the mundane business of feeding themselves, and at archaeological sites you can still get a glimpse of how they produced and stored their food, if you keep your eyes open.

Further reading

Jesús Lara popularized Inka Llajta in newspaper stories after his 1927 visit. Lara’s description of the site is admirably free of speculation; he debunks the idea that the boulder on the site was an altar. His book can still be read with profit.

Lara, Jesús 1988 Inkallajta—Inkaraqay. Cochabamba: Los Amigos del Libro. 109 pp.

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