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El Ceibo: good farmers, good chocolate June 9th, 2024 by

Vea la versi√≥n en espa√Īol a continuaci√≥n

Chocolate has been getting a bad rap lately, for everything from deforestation to child labor and underpaid farmers who grow the cacao and never taste the chocolate. Fortunately, that’s not how they grow cacao in Bolivia.

I’ve been hearing about El Ceibo for 30 years. This umbrella organization of 47 cooperatives and over 1,300 cacao growers has been putting cocoa powder on Bolivian grocery shelves for some time, and in recent years they have been making fabulous chocolate bars. So, I was glad to get a chance to go spend a week with them not too long ago.

I went with José Luis Escobar, an agronomist who has known El Ceibo since the 1990s. El Ceibo’s headquarters are a campus of neat brick buildings, in the small town of Sapecho, in the Alto Beni region, La Paz, in the humid tropics of the Bolivian lowlands. The campus has offices, a lab, and meeting rooms, but also buildings to process cacao, and solar dryers with wheels so the drying cacao beans can be quickly rolled under a roof during a sudden shower. The walkways between the buildings are lined with cocoa trees with beautiful red, purple or golden pods.

Javier Marino, the sub-director of Ceibo’s technical wing (PIAF), showed us their nursery, also in Sapecho. Javier grew up on a nearby cocoa farm. After going away to get a degree in agronomy, he came back home and began to work at El Ceibo. 95% of Ceibo’s employees are cooperative members, or their children or grandchildren.

At the nursery, workers (all from cocoa-growing families) were busy mixing soil, sand and compost to fill the plastic bags to plant cocoa seeds. To meet the growing demand for cacao trees, El Ceibo is planning to sell half a million cocoa seedlings this year. The cocoa seedlings are of varieties that tolerate diseases like monilia, caused by a fungus. Tolerant varieties help farmers produce organic chocolate, without chemicals. Ceibo is also building a factory to produce biological fungicides and organic fertilizers.

El Ceibo has more than 10 extensionists, many of whom are cacao farmers, as well as professional agronomists. The extensionists visit each of the cooperatives that make up El Ceibo, and teach farmers to manage cacao and its diseases naturally. By nature, cocoa trees grow in the forest, in partial shade. The extensionists teach farmers to plant fruit and native forest trees among the cocoa. All the trees, even the cocoa, are pruned to let in light and air, to prevent diseases. El Ceibo agronomists explain to farmers that growing cacao with other trees also helps to manage the extreme temperatures of climate change.

El Ceibo maintains a model agroforestry plot at their nursery, where cacao grows under the rainforest trees. Some farmers have adopted agroforestry, but all of them have at least some forest trees growing among their cacao. Some of the trees are forest giants, so El Ceibo has a team of experts who visit farmers, to prune the tall trees. The pruners climb the trees safely, with ropes and harnesses. By cutting off the lower branches, the big trees cast just the right amount of shade, and the trees don’t have to be cut down. Years later, the trees can be harvested for timber, and then replanted.

All of this agronomy is paying off. In just eight years, El Ceibo has more than doubled its yield of organic cocoa, from an average of 450 pounds per hectare to 1000 (from 200 kilos to 450). To handle the increased volume, two years ago El Ceibo built a new collection center and processing plant near Sapecho. Trucks pull in with the harvested cacao beans, sent by the farmers. Before drying the cacao beans, El Ceibo ferments them in large wooden boxes, to bring out the best chocolate aromas, flavors and colors, and to get a higher price.

El Ceibo exports some cocoa butter through a German organic and fairtrade company, GEPA, and sells cocoa beans to chocolate-makers in Switzerland. But 70% of their production is for Bolivia. El Ceibo has a chocolate plant in the big city of El Alto, six hours away, staffed by grown children of cacao farmers.

Ceibo also has a shop, that opens onto a street in Sapecho, where you can buy general hardware, and special cacao-growing tools, besides the chocolate candies and cookies that El Ceibo produces. A sign in the shop reminds the cacao farmers that if they show their membership card they can buy the chocolates at a discount.

I met Jes√ļs Tapia, a cacao-grower who has been a member of El Ceibo for 40 years. For the past two years he has also been the second vice-president of the board of directors. Like all of El Ceibo‚Äôs leaders, don Jes√ļs was elected by the general membership. El Ceibo started 47 years ago, when a group of cocoa farmers decided that they could sell their own cocoa, and cut out the middlemen. These dealers would buy the cacao on credit, but could be slow coming back with the money. Cooperatives don‚Äôt always last very long, especially large umbrella organizations that bring together dozens of cooperatives. But here in Bolivia, the cacao farmers sell their produce at a fair price, create jobs for their co-op members, grow rainforest trees, and they have their own chocolate shop.

Acknowledgements

I’m indebted to José Luis Escobar, and to Misael Condori for introducing me to El Ceibo, and for their patient explanations. Thanks to José Luis Escobar and Paul Van Mele for reading and commenting on a previous version of this blog.

El Ceibo Cooperative Federation Ltd. (El Ceibo) has given technical assistance to its members since the 1980s. In 1993 El Ceibo created the Program to Implement Agroecology and Forestry (PIAF), which carries out research and development for the cooperatives.

Scientific name. Monilia is a disease caused by the fungus Moniliophthora roreri.

EL CEIBO: BUENOS AGRICULTORES, BUEN CHOCOLATE

Por Jeff Bentley, 9 de junio del 2024

Últimamente el chocolate tiene mala fama, desde la deforestación hasta el trabajo infantil y los agricultores mal pagados que producen el cacao sin jamás probar el chocolate. Afortunadamente, en Bolivia no se produce el cacao así.

Hace 30 a√Īos que oigo hablar de El Ceibo. Esta central de cooperativas, que agrupa a 47 cooperativas de base y m√°s de 1.300 productores de cacao, lleva tiempo vendiendo cocoa en polvo y otros productos en sus tiendas y supermercados bolivianos. En los √ļltimos a√Īos salieron con unas fabulosas barras de chocolate. Por eso me alegr√≥ tener la oportunidad de pasar una semana con ellos.

Fui con Jos√© Luis Escobar, un ingeniero agr√≥nomo que conoce al Ceibo desde los a√Īos 90. La sede de El Ceibo es un campus de edificios bien construidos, de ladrillo, en el pueblo de Sapecho de la regi√≥n de Alto Beni, La Paz, en el tr√≥pico h√ļmedo de las tierras bajas bolivianas. El campus tiene oficinas, un laboratorio y salas de reuniones, pero tambi√©n predios para procesar el cacao y secadores solares corredizos para meter los granos de cacao bajo techo r√°pidamente en caso de una lluvia sorpresiva. Las aceras entre los edificios est√°n bordeadas de √°rboles de cacao con hermosas mazorcas rojas, moradas o doradas.

Javier Marino, el sub director del brazo técnico de El Ceibo (PIAF), nos mostró sus viveros, también en Sapecho. Javier es de la zona, y es hijo de productores de cacao. Tras egresarse como ingeniero agrónomo en la ciudad, volvió a casa y empezó a trabajar en El Ceibo. El 95% de los empleados de Ceibo son cooperativistas, o sus hijos o nietos.

En el vivero, los trabajadores (todos de familias cacaoteras) mezclan tierra, arena y abono para llenar las bolsas de pl√°stico donde sembrar las semillas de cacao. Para satisfacer la creciente demanda de cacaoteros, este a√Īo El Ceibo vender√° medio mill√≥n de plantines de cacao. Los plantines de cacao son de variedades que toleran enfermedades como la monilia, causada por un hongo. Las variedades tolerantes ayudan a los agricultores a producir chocolate ecol√≥gico, sin qu√≠micos. El Ceibo tambi√©n est√° construyendo una f√°brica para producir fungicidas biol√≥gicos y abonos org√°nicos.

El Ceibo tiene m√°s de 10 extensionistas. Muchos producen cacao, adem√°s de ser agr√≥nomos profesionales. Los extensionistas visitan cada una de las cooperativas que componen El Ceibo y ense√Īan a los agricultores a manejar adecuadamente el cacao y sus enfermedades de forma natural. Por naturaleza, los √°rboles de cacao crecen en el bosque, en sombra parcial. Los extensionistas ense√Īan a los agricultores a plantar √°rboles frutales y forestales nativos entre el cacao. Todos los √°rboles, incluso el cacao, se podan para dejar entrar la luz y el aire, y as√≠ evitar las enfermedades. Los extensionistas de El Ceibo explican a los agricultores que cultivar cacao junto con otros √°rboles ayuda a manejar las temperaturas extremas del cambio clim√°tico.

Desde hace a√Īos, El Ceibo mantiene un modelo agroforestal en su vivero, donde el cacao crece bajo los √°rboles del bosque. Algunos agricultores han adoptado la agroforester√≠a, pero todos tienen al menos algunos √°rboles forestales entre su cacao. Algunos de los √°rboles son gigantes del bosque; por eso El Ceibo tiene un equipo de expertos que visita a los agricultores para podar los √°rboles altos. Los podadores trepan a los √°rboles de forma segura, con lasos y arneses. Al cortar las ramas bajeras, los grandes √°rboles dan justo suficiente sombra y no es necesario talarlos. A√Īos m√°s tarde, los √°rboles pueden ser cosechados para madera y ser replantados.

Toda esta agronom√≠a est√° dando sus frutos. En s√≥lo ocho a√Īos, El Ceibo ha duplicado su producci√≥n de cacao ecol√≥gico, de un promedio de 45 quintales por hect√°rea a 10. Para manejar el mayor volumen, hace dos a√Īos El Ceibo construy√≥ una nueva planta de acopio y de procesamiento de cacao h√ļmedo, cerca de Sapecho. Llegan los camiones con cacao cosechado por sus agricultores. El cacao es fermentado en cajas de madera grandes, para resaltar los mejores aromas, sabores y colores del chocolate, y obtener un precio m√°s alto.

El Ceibo exporta parte de la manteca de cacao a través de una empresa alemana de comercio justo y orgánico, GEPA, y vende granos de cacao a chocolateros de Suiza. Pero el 70% de su producción se destina a Bolivia. El Ceibo tiene una fábrica de chocolates en la gran ciudad de El Alto, a seis horas de distancia, donde trabajan los hijos e hijas mayores de los productores de cacao.

Ceibo también tiene una tienda, que da a una calle de Sapecho, donde se puede comprar ferretería en general y herramientas especiales para el cultivo del cacao, además de dulces y galletas de chocolate que El Ceibo produce. Un cartel en la tienda recuerda a los cacaocultores que si muestran su carnet de socio pueden comprar los chocolates con descuento.

Conoc√≠ a Jes√ļs Tapia, un cultivador de cacao que es socio de El Ceibo desde hace 40 a√Īos. Desde hace dos a√Īos es tambi√©n vicepresidente segundo de la junta directiva. Como todos los dirigentes de El Ceibo, don Jes√ļs fue elegido por voto popular de los socios. El Ceibo naci√≥ hace 47 a√Īos, cuando un grupo de cacaocultores decidi√≥ vender su propio cacao y evitar a los intermediarios, que compraban la producci√≥n a cr√©dito, pero tardaban en devolver el dinero. Las cooperativas no siempre duran mucho, sobre todo las grandes organizaciones que agrupan a docenas de cooperativas. Pero aqu√≠, en Bolivia, los cultivadores de cacao venden sus productos a un precio justo, crean puestos de trabajo para sus cooperativas y afiliados, cultivan √°rboles de la selva tropical y tienen su propia chocolater√≠a.

Agradecimientos

Estoy agradecido a José Luis Escobar y Misael Condori por hacerme conocer El Ceibo y por sus pacientes explicaciones. Gracias a José Luis Escobar y Paul Van Mele por leer y comentar sobre una versión previa de este blog.

La Central de Cooperativas El Ceibo R.L. (El Ceibo) ha dado asistencia t√©cnica a sus afiliados desde los a√Īos 80. En el 1993 El Ceibo cre√≥ el Programa de Implementaciones Agro-ecol√≥gicas y Forestales (PIAF), el cual se encarga de la investigaci√≥n y desarrollo para la central.

Nombre científico. La monilia es una enfermedad causada por el hongo Moniliophthora roreri.

 

Planting water May 5th, 2024 by

Vea la versi√≥n en espa√Īol a continuaci√≥n

If a drier world needs more water, we may have to plant it ourselves. So, last week I took a course on how to do that. It was taught by my friends at Agroecología y Fe, a Bolivian NGO, which is doing applied, practical research on ways to plant and harvest water.

As we learned on the course, if the land is gently sloping, 0 to 6%, and if the bedrock is made of soft stone, rainwater can soak into it. The mountain slopes above the valleys of Cochabamba are made of soft, sedimentary rock, especially sandstone and shale. Many of the aquifers are short, just a few kilometers. Water that permeates the bedrock may emerge as a spring not far downhill. And the slower the water runs off the land, the more moisture sinks in.

The NGO‚Äôs name means ‚ÄúAgroecology and Faith.‚ÄĚ And it must have taken a leap of faith eight years ago when they began to convince the people of the village of Chacapaya, Sipe, about an hour and a half from the city of Cochabamba, that there was a way to ‚Äúplant water,‚ÄĚ for their homes and gardens.

Marcelina Alarcón and Freddy Vargas, who are both agronomists with Agroecology and Faith, had worked with the community for years, on agroecological gardening projects. Still, it took a year to convince the people that there was a way to bring in more water. It was only after the local people saw that their springs and streams were starting to dry up, that they eventually agreed to try planting water.

They started by observing their land, hiking uphill from the springs. The oldest people, who knew the land well, showed Marcelina and Freddy were the water soaked in, or at least, where it used to soak in, before most of the vegetation had been removed by grazing animals and by cutting firewood.

They identified a plateau above the village, with five long, gently sloping depressions. In one of these places, called San Francisco, they dug shallow trenches with small machinery to slow the water. The community members also met to sign a document promising that in San Francisco they would not:

  1. Graze livestock
  2. Cut firewood
  3. Burn vegetation, or
  4. Plow up land for farming

As I learned from Germán Vargas, Freddy’s brother and the coordinator of Agroecology and Faith, those four commitments are the key to planting water. It sounds like a lot to ask, but Bolivians are now cooking with natural gas, even in the countryside, so firewood is less important. Children are going to school and don’t have time to herd sheep and goats. Many families have moved to the city, or commute there to work. They may still come home to plant crops, but are less interested in plowing up remote land for new fields. All of this means that there is less pressure on marginal lands, and an opportunity to use them to generate water.

When the course participants visited San Francisco, most of the water infiltration trenches were still holding water, even though it had not rained for weeks. It was hard to believe that just seven years earlier, this land had been bare, hardpacked soil. Now it was covered with native plants. Small trees were growing, not just the qhewi√Īas that the people had planted recently, but other species that were sprouting on their own, like khishwara, as well as brush, and grasses, including needle grass. Reforestation has worked so well that in January of 2024, the community dedicated another of their highland pastures to planting water.

Below San Francisco, there is a steep rocky slope, and at the base of that, a small spring that collects water from the plateau. When we saw the spring, it was gushing with clear water. Freddy explained that in 2017 this spring produced 2.3 liters of water per second. Every year it varied, with the rainfall, but the spring tended to hold more water every year. In 2024 it was running at about 5 liters per second, twice as much water in seven years.

The water from the spring feeds a stream that passes through Chacapaya, and the community has built tanks and tubes to distribute the water for drinking, irrigation and for livestock. Fortunately, the water benefits two communities. Below Chacapaya, the water flows into the River Pancuruma, which is dry most of the year. However, there is water just below the surface, where the residents of Chawarani, a neighborhood of the small city of Sipe Sipe, had dug a shallow well into the riverbed. Thanks in part to the water running off of San Francisco, the well is full of clear, clean water.

In 2023, donors helped pay for a large water tank (about 830,000 liters) in Chawarani, now filled by a solar pump, serving the community. The local people provided the labor and local materials for the project.

In these times when everything seems to be going wrong, I was glad to see that water can be managed creatively. This is a first experience, and yes, it has outside funding, but it’s proof of concept. Communities in other semi-arid parts of the world with degraded pasture on sloping land have an opportunity to use damaged lands to plant and harvest water. This is important in a warmer, drier world.

Acknowledgements

Thanks to Ing. Germán Vargas, Ing. Marcelina Alarcón, and Ing. Freddy Vargas, who all work at Agroecología y Fe, for offering an excellent course, and for the inspiring work they do. This work is supported by Misereor, Trees for All, Wilde Ganzen Foundation, Helvetas, and Fundación Samay. Thanks also to Germán Vargas, Paul Van Mele, and Clara Bentley for reading and commenting on a previous version of this story.

Photos

The top photo is courtesy of Germ√°n Vargas. The others are by Jeff Bentley.

Scientific names

Qhewi√Īa is Polylepis spp. Khishwara is Buddleja spp. Needle grass is Stipa ichu.

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SEMBRAR AGUA

Por Jeff Bentley, 5 de mayo del 2024

Si un mundo más seco necesita más agua, quizá tengamos que sembrarla. La semana pasada asistí a un curso sobre cómo hacerlo. Lo impartieron mis amigos de Agroecología y Fe, una ONG boliviana que hace investigación aplicada y práctica sobre cómo sembrar, criar y cosechar agua.

Como aprendimos en el curso, si el terreno tiene una pendiente suave, del 0 al 6%, y si la piedra madre es blanda, el agua de lluvia puede infiltrarse. Las faldas de la cordillera alrededor de los valles de Cochabamba son de roca sedimentaria blanda, sobre todo arenisca y lutita. Muchos de los acuíferos son cortos, de unos pocos kilómetros. El agua que penetra la roca puede brotar en un manantial no muy lejos, cuesta abajo. Y si el agua corre más lento sobre la tierra, se infiltra más.

Los de la ONG Agroecolog√≠a y Fe realmente mostraron algo de fe hace ocho a√Īos, cuando empezaron a convencer a los comuneros de Chacapaya, Sipe, a una hora y media de la ciudad de Cochabamba, de que hab√≠a una forma de sembrar agua, para sus hogares y sus huertos.

Marcelina Alarc√≥n y Freddy Vargas, ambos agr√≥nomos de Agroecolog√≠a y Fe, llevaban a√Īos trabajando con la comunidad en proyectos de huertos agroecol√≥gicos. Aun as√≠, les cost√≥ un a√Īo convencer a la gente de que hab√≠a una forma de traer m√°s agua. S√≥lo despu√©s de que la gente viera que sus vertientes y r√≠os empezaban a secarse, quedaron en intentar sembrar y criar agua.

Empezaron por observar sus tierras, desplaz√°ndose cuesta arriba desde las vertientes. Los m√°s ancianos, que conoc√≠an bien la tierra, mostraron a Marcelina y Freddy d√≥nde se infiltraba el agua, o al menos, d√≥nde sol√≠a infiltrarse, antes de que casi toda la vegetaci√≥n hab√≠a sido eliminada por el pastoreo y por la tala de le√Īa.

Identificaron una meseta por encima de la comunidad, con cinco depresiones alargadas y suavemente inclinadas. En uno de estos lugares, llamado San Francisco, cavaron zanjas poco profundas con peque√Īa maquinaria para frenar el agua. Los miembros de la comunidad tambi√©n se reunieron para firmar un documento en el que promet√≠an que en San Francisco no har√≠an lo siguiente:

  1. Pastorear animales
  2. Cortar le√Īa
  3. Quemar vegetación, o
  4. Habilitar terreno para cultivos

Seg√ļn aprend√≠ de Germ√°n Vargas, hermano de Freddy y coordinador de Agroecolog√≠a y Fe, esos cuatro compromisos son la clave para sembrar agua. Parece mucho pedir, pero ahora los bolivianos cocinan con gas natural, incluso en el campo, as√≠ que la le√Īa es menos importante. Los ni√Īos van a la escuela y no tienen tiempo para pastorear ovejas y cabras. Muchas familias se han trasladado a la ciudad o van all√≠ para trabajar. A veces vuelven a sus lugares de origen para sembrar, pero est√°n menos interesados en preparar tierras remotas para crear nuevas chacras. Todo esto significa que hay menos presi√≥n sobre las tierras marginales, lo cual es una oportunidad de usarlas para generar agua.

Cuando los participantes del curso visitaron San Francisco, la mayor√≠a de las zanjas de infiltraci√≥n todav√≠a ten√≠an agua, a pesar de que hac√≠a semanas que no llov√≠a. Era dif√≠cil creer que s√≥lo siete a√Īos antes, esta tierra hab√≠a sido un suelo desnudo y duro. Ahora estaba cubierto de plantas nativas. Crec√≠an peque√Īos √°rboles, no s√≥lo las qhewi√Īas que la gente hab√≠a plantado recientemente, sino otras especies que hab√≠an nacido por s√≠ solas, como el khishwara, y las t‚Äôolas (arbustos nativos), pastos, y la paja brava, La reforestaci√≥n ha funcionado tan bien que, en enero de 2024, la comunidad dedic√≥ otro de sus pastizales de altura a la siembra de agua.

Debajo de San Francisco hay una inclinaci√≥n rocosa y, en su base, una peque√Īa vertiente que se alimenta con el agua de la meseta. Cuando vimos la vertiente, manaba un chorro de agua cristalina. Freddy nos explic√≥ que en 2017 esta vertiente daba 2,3 litros de agua por segundo. Cada a√Īo variaba, con las lluvias, pero la vertiente tend√≠a a tener m√°s agua cada a√Īo. En 2024 llevaba unos 5 litros por segundo, el doble de agua hace siete a√Īos.

El agua de esta vertiente pasa por Chacapaya, donde la comunidad ha construido reservorios y un sistema de distribuci√≥n en tuber√≠a para agua potable, riego y para animales dom√©sticos. Felizmente, el agua beneficia a dos comunidades. M√°s abajo de Chacapaya, el agua desemboca en el R√≠o Pancuruma, que est√° seco la mayor parte del a√Īo. Sin embargo, hay agua justo debajo de la superficie, donde los vecinos de Chawarani, un vecindario de la peque√Īa ciudad de Sipe, hab√≠a excavado un pozo poco profundo, una galer√≠a filtrante, en el lecho del r√≠o. Gracias en parte al agua que fluye desde San Francisco, el pozo est√° lleno de agua cristalina y limpia.

En 2023, los donantes ayudaron a costear un gran depósito de agua (unos 830.000 litros) en Chawarani, que ahora se llena con una bomba solar y sirve a la comunidad. La población local aportó la mano de obra y los materiales locales para el proyecto.

En estos tiempos en que todo parece estar mal, me alegr√≥ ver que el agua puede manejarse de forma creativa. Se trata de una primera experiencia, y s√≠, tiene financiamiento externo, pero es una prueba de concepto. Los pueblos de otras zonas semi√°ridas del mundo con pastizales degradados en altura tienen la oportunidad de usar los terrenos da√Īados para sembrar y cosechar agua. Esto es importante en un mundo m√°s caliente y m√°s seco.

Agradecimientos

Gracias al Ing. Germán Vargas, Ing. Marcelina Alarcón, y al Ing. Freddy Vargas, quienes trabajan en Agroecología y Fe, por ofrecer un excelente curso, y por el inspirador trabajo que realizan. Este trabajo es apoyado por Misereor, Trees for All, Fundación Wilde Ganzen, Helvetas, y Fundación Samay. Gracias también a Germán Vargas, Paul Van Mele y Clara Bentley por leer y comentar una versión anterior de este artículo.

Fotos

La primera foto es cortesía de Germán Vargas. Las demás son de Jeff Bentley.

Nombres científicos

Qhewi√Īa es Polylepis spp. Khishwara es Buddleja spp. Paja brava es Stipa ichu.

Previamente en el blog de Agro-Insight

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In the spirit of wine March 31st, 2024 by

Vea la versi√≥n en espa√Īol a continuaci√≥n ¬†

While working at a vineyard in Spain, Enrique Carvajal thought of starting his own winery back home in Bolivia. Enrique was from the small town of Cliza, in Cochabamba, but he had spent most of his career working abroad, at different jobs from the USA to Tel Aviv. He would go out for a year or two, and send money home to his wife and family.

Enrique’s parents had always grown grapes in Bolivia, so he had long known how to make a rustic wine, but the Spanish vineyard was unusual. It was associated with priests, and set up to make sacramental wine, some of which they sent to priests in other countries, which did not make their own wine. The experience gave him the idea that wine could be kind of a big deal.

In 2015, in his fifties, and back in Bolivia, don Enrique collected varieties, like white muscatel, shiraz, merlot and others. By 2021, he produced over 2000 liters. Over the years, Enrique has observed which vines produce a fine wine at his farm‚Äôs altitude, 2,800 meters, making it among the highest vineyards in the world. Enrique has also created a label, and given his vineyard a name, Medall√≥n. Having a name was a marketing idea that Enrique learned in Spain, but the name ‚ÄúMedall√≥n‚ÄĚ comes from the different medals that his family‚Äôs peaches and apples have won in local fairs.

Don Enrique also innovates by cooperating with Cliza’s municipal government, which releases sterile fruit flies in the valley every Wednesday. Medallón is one of their release sites.

Don Enrique is proud that his family’s wine is natural. He doesn’t add any chemicals to it, he explains.

He shows my wife Ana and I, and some fellow visitors, a sample of his neat bottles, with red, white and rosé vintages. The newest ones sell for a modest 25 Bolivianos (just over 3 dollars), while the 11-year-old wines sell for 100 Bolivianos.

‚ÄúI‚Äôm setting aside some wine every year, for my children and grandchildren to keep as long as possible,‚ÄĚ don Enrique explains. This aged wine and a family business will be part of don Enrique‚Äôs legacy.

Enrique‚Äôs years in Spain gave him a vision of a different future, while his stay in Tel Aviv gave him an appreciation of the past. ‚ÄúWhen I lived in Tel Aviv, I was able to travel all over the Holy land,‚ÄĚ don Enrique explains, adding sadly, ‚ÄúTo the places where they are fighting now.‚ÄĚ

‚ÄúI visited Bethlehem and Jerusalem and Canaan, where Jesus performed his first miracle of turning water into wine.‚ÄĚ He adds, ‚ÄúWine is sacred.‚ÄĚ

Enrique combined his grape-growing skills, learned at home, with some Spanish ideas for marketing an upscale product, and then experimented on his own with different grape varieties at high altitudes. Intangibles, like caring for the environment, wanting to leave something for the family, and finding a spiritual connection with one’s produce, all add meaning to his work.

Acknowledgements

Thanks to Enrique Carvajal, Ana Gonz√°les, and Paul Van Mele for commenting on previous versions of this story.

EN EL ESP√ćRITU DEL VINO

Por Jeff Bentley

31 de marzo del 2024

Mientras trabajaba en un vi√Īedo en Espa√Īa, Enrique Carvajal pens√≥ en montar su propia bodega en Bolivia. Enrique era de la peque√Īa ciudad de Cliza, en Cochabamba, pero hab√≠a pasado la mayor parte de su carrera trabajando en el extranjero, en distintos empleos desde los Estados Unidos a Tel Aviv. Se iba por uno o dos a√Īos y enviaba dinero a su mujer y a su familia.

Los padres de Enrique siempre hab√≠an cultivado la vid en Bolivia, as√≠ que √©l sab√≠a desde hac√≠a tiempo c√≥mo hacer un vino r√ļstico, pero el vi√Īedo espa√Īol era distinto. Estaba asociada a unos curas quienes elaboraban vino sacramental, parte del cual enviaban a sacerdotes de otros pa√≠ses, donde no se elaboraba su propio vino. La experiencia le dio la idea de que el vino pod√≠a ser algo importante.

En 2015, ya cincuent√≥n y de vuelta en Bolivia, don Enrique recolect√≥ variedades, como moscatel blanco, shiraz, merlot y otras. Para 2021, sol√≠a producir m√°s de 2000 litros por a√Īo. A lo largo de los a√Īos, Enrique ha observado qu√© cepas producen un buen vino a la altitud de su finca, 2.800 metros, lo que la sit√ļa entre los vi√Īedos m√°s altos del mundo. Enrique tambi√©n ha creado una etiqueta y ha dado nombre a su vi√Īedo, Medall√≥n. Tener un nombre fue una idea de marketing que Enrique aprendi√≥ en Espa√Īa, pero el nombre “Medall√≥n” viene de las diferentes medallas para los duraznos y manzanas que su familia ha ganado en ferias locales.

Don Enrique también innova colaborando con la alcaldía de Cliza, que libera moscas de la fruta estériles en el valle todos los miércoles. Medallón es uno de sus lugares de liberación.

Don Enrique est√° orgulloso de que el vino de su familia sea natural. No le a√Īade ning√ļn producto qu√≠mico, √©l explica.

Nos ense√Īa a mi mujer Ana y a m√≠, y a otros visitantes, una muestra de sus elegantes botellas, con vinos tintos, blancos y rosados. Las m√°s nuevas se venden a s√≥lo 25 bolivianos (poco m√°s de 3 d√≥lares), mientras que las de 11 a√Īos cuestan 100 bolivianos.

“Cada a√Īo reservo algunas botellas de vino para que mis hijos y nietos las conserven lo m√°s que puedan, explica don Enrique. Este vino a√Īejo y un negocio familiar formar√°n parte del legado de don Enrique.

Los a√Īos que Enrique pas√≥ en Espa√Īa le dieron una visi√≥n nueva del, mientras que su estancia en Tel Aviv le hizo apreciar el pasado. “Cuando viv√≠a en Tel Aviv, pude viajar por toda la Tierra Santa”, explica don Enrique, y a√Īade con tristeza: “A los lugares donde ahora est√°n peleando”.

“Visit√© Bel√©n y Jerusal√©n y Cana√°n, donde Jes√ļs hizo su primer milagro de convertir el agua en vino”. Y a√Īade: “El vino es sagrado”.

Don Enrique combin√≥ sus conocimientos sobre el cultivo de la vid, aprendidos en casa, con algunas ideas espa√Īolas para comercializar un producto de alta gama, y luego experiment√≥ por su cuenta con distintas variedades de uva a gran altitud. Los intangibles, como el cuidado del medio ambiente, el deseo de dejar algo a la familia y la b√ļsqueda de una conexi√≥n espiritual con los propios productos, a√Īaden significado a su trabajo.

Agradecimiento

Agradezco a Enrique Carvajal, Ana Gonz√°lez y Paul Van Mele por leer y comentar sobre versiones previas de este relato.

After the camera leaves December 24th, 2023 by

At Agro-Insight, we make a lot of videos with farmer-experimenters. But experimentation can go on for years, even after we have wrapped up our video. We film many innovations that farmers have honed after learning about them from agronomists. Capturing those practices on a video makes them seem permanent. But the farmers and their extensionists keep reworking the ideas, after the video is filmed, as I saw recently in Kiphakiphani, near Viacha, in the high country around La Paz, Bolivia.

In December I was at a large, annual meeting of the McKnight Foundation. Our hosts, local research-&-development agencies, had brought in farmers from across the vast Altiplano, to a ‚Äútechnology fair,‚ÄĚ where the farmers showed off their current innovations. Many of the participants were farmers who have appeared on previous videos of ours. It was a chance to catch up.

In 2018, we filmed Milton Villca, an extensionist, and farmers from the community of Chita, near Uyuni in southern Bolivia, planting live barriers to stop devastating wind erosion in quinoa fields. At the time we filmed the community, they showed us how to gather the tiny seeds of native brush, t’ola, using plastic basins. The community members worked so well and so fast that they clearly had a lot of experience gathering the tiny seeds. But anything can be improved.

At the stand I visited in 2023, five years after filming, they described a better way to collect millions of tiny seeds, with a big vacuum cleaner, powered by electricity from a car battery.

In 2018, Chita was planting windbreaks with seedlings raised in another community. But now the people of Chita have their own nursery, and they are growing and planting many more of these native t’ola plants in the fight to keep their farmland from blowing away.

In 2022, Farmers from Cebollullo, in a warm valley of La Paz, showed us how to make enriched biofertilizer, for a video. As farmer Freddy Rivero explained at the technology fair in late 2023, they also make other inputs, like a liquid ash mix, bokashi and Bordeaux mix. None of these were developed locally. As Freddy said of the Bordeaux mix ‚ÄúThe French invented this as a fungicide for their grape vines‚ÄĚ. But using these organic products instead of agrochemicals is still a big change for Cebollullo, where most farmers rely on agrochemicals to produce truckloads of onions and lettuce for the large wholesale markets of La Paz and El Alto, two of Bolivia‚Äôs biggest cities.

Before adopting biofertilizers, the farmers of Cebollullo had a problem. Their crop yields were declining while agrochemical costs kept going up. Now the farmers are making more money producing vegetables with organic inputs. ‚ÄúOf 120 of us, 22 farmers are now using these organic inputs,‚ÄĚ Freddy said.

I asked him why more farmers were not using the alternatives to chemicals. ‚ÄúBecause we only started using them ourselves, a year ago,‚ÄĚ Freddy said. Actually, it was more like two years ago, but now farmers like don Freddy are showing their neighbors in Cebollullo that the alternatives to chemicals really work. Freddy and his colleagues expect more farmers to start using the homemade fertilizers and fungicides in the next few years. If the agroecological farmers can farm profitably, it will gradually convince the neighbors to change from chemicals to ecologically-sound farming.

Parts of our 2022 video on enriched biofertilizer were also filmed in Chigani Alto, a village on the shores of Lake Titicaca. The farmers from Chigani Alto, including Fernando Villca and Juana Martínez, showed us how they are using lots of other inventions as well, such as fertilizer made from earthworms. To teach Bolivian farmers how to rear earthworms, agronomist Maya Apaza is showing them videos from India and Bangladesh. The farmers in Bolivia are raising earthworms in one-meter by one-meter wooden boxes. They are also experimenting with the fertilizer derived from earthworms, comparing it side-by-side with chemical fertilizer, to see which one works best.

So the camera creates a record of farmer-agronomist collaboration, and the practical ideas they come up with together, but after the camera leaves, life goes on, and so does further innovation.

Further reading

For more on the t’ola plants and their scientific names see:

Bonifacio, Alejandro, Genaro Aroni, Milton Villca, and Jeffery W. Bentley 2023 Recovering from Quinoa: Regenerative Agricultural Research in Bolivia. Journal of Crop Improvement 37(5): 687-708. https://doi.org/10.1080/15427528.2022.2135155

Previous Agro-Insight blogs

Recovering from the quinoa boom

Organic leaf fertilizer

Watch the videos we made in Bolivia

Living windbreaks to protect the soil

Making enriched biofertilizer

The videos on earthworms from South Asia

The wonder of earthworms

Making a vermicompost bed

Acknowledgements

The technology fair in December 2023, was organized by the Proinpa Foundation, Prosuco, and the Public University of San Andrés (UMSA). The experiments in Chita, with soil conservation, was conducted by Proinpa, and the biofertilizer innovations were led by Prosuco. This work was supported by the McKnight Foundation’s Global Collaboration for Resilient Food Systems.

DESPU√ČS DE GUARDAR LA C√ĀMARA

En Agro-Insight, hacemos muchos videos con agricultores experimentadores. Pero la experimentaci√≥n puede durar a√Īos, incluso despu√©s de que hayamos terminado nuestro video. Muchas de las innovaciones que filmamos han sido pulidas por los agricultores despu√©s de haberlas aprendido de los agr√≥nomos. Capturar esas pr√°cticas en un video las hace parecer permanentes. Pero los agricultores y sus extensionistas siguen reelaborando las ideas, despu√©s de que se filma el video, como vi recientemente en Kiphakiphani, cerca de Viacha, en el altiplano de La Paz, Bolivia.

En diciembre estuve en una gran reuni√≥n anual de la Fundaci√≥n McKnight. Nuestros anfitriones, agencias bolivianas de investigaci√≥n y desarrollo, hab√≠an tra√≠do agricultores de todo el vasto Altiplano a una “feria tecnol√≥gica”, donde los agricultores mostraban sus innovaciones actuales. Varios de los participantes eran agricultores que han aparecido en videos anteriores nuestros. Fue una oportunidad para ponernos al d√≠a.

En 2018, filmamos a Milton Villca, un extensionista, y a agricultores de la comunidad de Chita, cerca de Uyuni en el sur de Bolivia, mientras plantaban barreras vivas para detener la devastadora erosi√≥n del viento en los campos de quinua. En ese momento, en la comunidad, nos mostraron c√≥mo recolectar las peque√Ī√≠simas semillas de arbustos nativos, las t’olas, usando fuentes de pl√°stico. Los miembros de la comunidad trabajaban tan bien y tan r√°pido que claramente ten√≠an mucha experiencia recolectando las semillitas. Pero todo se puede mejorar.

En el stand que visit√© en 2023, cinco a√Īos despu√©s de la filmaci√≥n, mostraron que hab√≠an descubierto una mejor manera de recolectar millones de semillas chiquitas, con una aspiradora grande, alimentada por electricidad de una bater√≠a de autom√≥vil.

En 2018, Chita estaba plantando rompevientos con pl√°ntulas cultivadas en otra comunidad. Pero ahora la gente de Chita tiene su propio vivero y est√° cultivando y plantando muchas m√°s de estas plantas nativas de t’ola en la lucha para evitar que sus tierras se las lleve el viento.

En 2022, los agricultores de Cebollullo, en un c√°lido valle de La Paz, nos mostraron c√≥mo hacer biofertilizante enriquecido, para un video. Como explic√≥ el agricultor Freddy Rivero en la feria tecnol√≥gica a fines de 2023, tambi√©n elaboran otros insumos, como una mezcla de ceniza l√≠quida, bokashi y caldo bordol√©s. Ninguno de estos fue desarrollado localmente. Como dijo don Freddy acerca del caldo bordol√©s: “Los franceses lo inventaron como fungicida para sus vides”. Pero usar estos productos org√°nicos en lugar de agroqu√≠micos sigue siendo un gran cambio para Cebollullo, donde la mayor√≠a de los agricultores conf√≠an en los agroqu√≠micos para producir camionadas de cebollas y lechugas para los grandes mercados mayoristas de La Paz y El Alto, dos de las ciudades m√°s grandes de Bolivia.

Antes de adoptar biofertilizantes, los agricultores de Cebollullo ten√≠an un problema. Sus rendimientos agr√≠colas estaban disminuyendo mientras los costos de los agroqu√≠micos segu√≠an subiendo. Ahora los agricultores est√°n ganando m√°s dinero produciendo verduras con insumos org√°nicos. “De 120, 22 agricultores ahora usamos estos insumos org√°nicos”, dijo Freddy.

Le pregunt√© por qu√© no m√°s agricultores usaban las alternativas a los qu√≠micos. “Porque nosotros mismos solo comenzamos a usarlos, hace un a√Īo”, dijo Freddy. En realidad, fue m√°s como hace dos a√Īos, pero ahora agricultores como don Freddy est√°n mostrando a sus vecinos en Cebollullo que las alternativas a los qu√≠micos realmente funcionan. Freddy y sus colegas esperan que m√°s agricultores comiencen a usar los fertilizantes y fungicidas caseros en los pr√≥ximos a√Īos. Si los agricultores agroecol√≥gicos pueden cultivar de manera rentable, convencer√°n gradualmente a los vecinos de que pasen de los qu√≠micos a una agricultura ecol√≥gicamente responsable.

Partes de nuestro video de 2022 sobre biofertilizante enriquecido tambi√©n se filmaron en Chigani Alto, un pueblo a orillas del lago Titicaca. Los agricultores de Chigani Alto, como Fernando Villca y Juana Mart√≠nez, nos mostraron c√≥mo usaban otros inventos tambi√©n, como un fertilizante hecho de lombrices de tierra. Para ense√Īar a los agricultores bolivianos a criar lombrices de tierra, la agr√≥noma Maya Apaza les muestra videos de India y Bangladesh. Los agricultores en Bolivia est√°n criando lombrices de tierra en cajas de madera de un metro por un metro. Tambi√©n est√°n experimentando con el fertilizante derivado de las lombrices de tierra, compar√°ndolo lado a lado con el fertilizante qu√≠mico, para ver cu√°l funciona mejor.

La c√°mara crea un registro de la colaboraci√≥n entre agricultores y agr√≥nomos, y las ideas pr√°cticas que se les ocurren juntos. Pero despu√©s de que la c√°mara se guarda, la vida contin√ļa, igual que la innovaci√≥n.

Lectura adicional

Sobre las t’olas y sus nombres científicos:

Bonifacio, Alejandro, Genaro Aroni, Milton Villca, and Jeffery W. Bentley 2023 Recovering from Quinoa: Regenerative Agricultural Research in Bolivia. Journal of Crop Improvement 37(5): 687-708. https://doi.org/10.1080/15427528.2022.2135155

Previamente en el blog de Agro-Insight

Recuper√°ndose del boom de la quinua

Abono foliar org√°nico

Ver los videos que filmamos en Bolivia

Barreras vivas para proteger el suelo

Cómo hacer un abono biofoliar

Los videos del Sur de la Asia sobre la lombriz de tierra

La maravillosa lombriz de tierra

Haciendo una lombricompostera

Agradecimientos

La feria de prácticas y tecnologías agroecológicas en diciembre del 2023 se organizó por la Fundación Proinpa, Prosuco, y la Universidad Mayor de San Andrés (UMSA). Los experimentos en Chita, con la conservación del suelo, se realizaron con Proinpa, y las innovaciones con el biofertilizante se hicieron con Prosuco. Este trabajo fue apoyado por la Colaboración Global para Sistemas Alimentarios Resilientes de la Fundación McKnight.

 

Proinpa: Agricultural research worth waiting for May 21st, 2023 by

Vea la versi√≥n en espa√Īol a continuaci√≥n

Agricultural research is notoriously slow. It takes years to bear fruit, and donor-funded agencies don’t always last very long. But Bolivia got lucky with one organization that survived.

It started in 1989, when the Swiss funded a project to do potato research, the Potato Research Program (Proinpa), working closely with a core staff of four scientists from the International Potato Center (CIP). Most of the other staff were young Bolivians, including many thesis students.

Ten years later, in 1998, it was time to fold up the project, but some visionary people from Proinpa, with enthusiastic support of Swiss and CIP colleagues, decided to give Proinpa a new life as a permanent agency or foundation.

By then ‚ÄúProinpa‚ÄĚ had some name-brand recognition, so they wisely kept the acronym, but changed the full name to ‚ÄúPromotion and Research of Andean Products.‚ÄĚ Proinpa‚Äôs leaders were not going to limit themselves to potatoes any more. The Swiss provided an endowment to pay for core costs, but it was not enough to run the whole organization.

Proinpa went through some rough times. When they stopped being a project, they had to give up their spacious offices in the city of Cochabamba. For a while they rented an aging building far from the city that had been used as a government rabies control center. Later, they could only afford one floor of that building. I remember being there on moving day, years ago, when they were all cramming into the smaller space, happily carrying boxes of files to squeeze together into shared offices. They were surviving.

Survival was important. Public-sector agricultural research in Bolivia was going through some rough times. The Bolivian Institute of Agricultural and Livestock Research (IBTA) closed in 1997 and its replacement died a few years later. Government agricultural research only started again In 2008, when the National Institute of Agricultural and Livestock and Forestry Innovation (INIAF) was created. During those years, Proinpa was an outstanding center for agricultural research in Bolivia, and curated priceless collections of potatoes and quinoas.

That potato seedbank was kept at Toralapa, in the countryside some 70 km from the city of Cochabamba. Over the years, Proinpa had expanded the collection from 1000 accessions to 4000. This biodiversity is the source of genetic material that plant breeders need to create new varieties. In 2010, the government, which owned the station at Toralapa, turned it over to INIAF. Proinpa worked with INIAF for a year, to ensure a stable transition, and the government of Bolivia still maintains that collection of potatoes and other Andean crops.

Proinpa recently asked me to join them for their 25th anniversary event, held at their small campus, built after 2005. The celebration started with tours of stands, where Proinpa highlighted their most important research.

Dr. Ximena Cadima, member of the Bolivian Academy of Science, explained how Proinpa has used its knowledge of local crops to breed 69 officially released new varieties, of the potato, quinoa and seven other crops. They also encouraging farmers to grow native potatoes on their farms, which is also crucial for keeping these unique crops alive.

Luis Crespo, entomologist, and Giovanna Plata, plant pathologist, explained their research to develop ecological alternatives to pest control. Luis talked about his work with insect sex pheromones. One of the many things he does is to dissect female moths and remove their scent glands, which he sends to a company in the Netherlands that isolates the sex pheromone from the glands. The company synthesizes the pheromone, makes more of it, and Proinpa uses it to bait traps. Male moths smell the pheromone, think it is a receptive female and fly to it. The frustrated males die in the trap. The females can’t lay eggs without mating, eliminating the next generation of pests before they are born.

Giovana showed us how they study the microbes that kill pathogens. She places different fungi and bacteria in petri dishes to see which microorganisms can physically displace the germs that cause crop diseases. She also isolates plant growth hormones, produced by the good microbes.

This background work on the ecology of microbes has informed Proinpa’s efforts to create a new industry of benign pest control. Jimmy Ciancas, an engineer, led us around Proinpa’s new plant, where they produce tons of beneficial bacteria and fungi to replace the chemicals that farmers use to control pests and diseases.

Proinpa also shows off the research by Dr. Alejandro Bonifacio and colleagues who are developing windbreaks of native plants and sowing wild lupines as a cover crop. This research aims to save the high Andes from the devastating erosion unleashed when the Quinoa Boom of 2010-2014 stripped away native vegetation. The soil simply blew away.

Later, we moved to Proinpa’s comfortable lunch room, which is shaded, but open to the air on three sides, perfect for Cochabamba’s climate. The place had been set up as a formal auditorium, where, for over an hour, Proinpa gave plaques to honor some of the many organizations that had helped them over the years: universities, INIAF, small-town mayors in the municipalities where Proinpa does field work. Many organizations reciprocated, giving Proinpa an award right back. Proinpa has survived because of good leadership, and because of its many friends.

In between the speeches, I got a chance to meet the man sitting next to me, Lionel Ichazo, who supervises three large, commercial farms for a food processing company in the lowlands of Eastern Bolivia. They grow soya in the summer and wheat and sorghum in the winter. Lionel confirmed what Proinpa says, that the use of natural pesticides is exploding on the low plains. Lionel uses Proinpa’s natural pesticides as a seed dressing to control disease. Lionel, who is also an agronomist and a graduate of El Zamorano, one of Latin America’s top agricultural universities (in Honduras), said that he noticed how the soil has been improving over the four years that he has used the microbes. The microorganisms were break down the crop stubble into carbon that the plants can use. Lionel added that most of the large-scale farmers are still treating their seeds with agrochemicals. But they are starting to see that the biological products work, at affordable prices, and are often even cheaper than the chemicals. Of course, the biologicals are safer to handle, and environmentally friendly. And that is key to their success. Demand is skyrocketing.

It has taken many years of research to produce environmentally-sound, biological pesticides that can convince large-scale commercial farmers to start to transition away from agrochemicals. I thought back to a time about 15 years earlier, when I saw Proinpa doing trials with farmers near Cochabamba. That was an early stage of these scientifically-sound natural products. Agricultural research is slow by nature, but like a fruit tree that takes years to mature, the wait is worth the while.

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Acknowledgements

Paul Van Mele, Graham Thiele, Rolando Oros, Jorge Blajos and Lionel Ichazo read and commented on an earlier version of this blog.

PROINPA: INVESTIGACI√ďN AGR√ćCOLA QUE VALE LA PENA ESPERAR

Jeff Bentley, 21 de mayo del 2023

La investigaci√≥n agr√≠cola es notoriamente lenta. Tarda a√Īos en dar frutos, y los programas financiados por donantes suelen durar poco tiempo. Pero Bolivia tuvo suerte con una organizaci√≥n que sobrevivi√≥.

Empezó en 1989, cuando los suizos financiaron un proyecto nuevo, el Proyecto de Investigación de la Papa (Proinpa), en colaboración con cuatro científicos del Centro Internacional de la Papa (CIP). Casi todo el resto del personal eran jóvenes bolivianos, entre ellos muchos tesistas.

Diez a√Īos despu√©s, en 1998, lleg√≥ el momento de cerrar el proyecto, pero algunas personas visionarias de Proinpa, con el apoyo entusiasta de colegas suizos y del CIP, decidieron dar a Proinpa una nueva vida como agencia o fundaci√≥n permanente.

Para entonces “Proinpa” ya ten√≠a cierto reconocimiento como marca, as√≠ que sabiamente mantuvieron el acr√≥nimo, pero cambiaron el nombre completo a “Promoci√≥n e Investigaci√≥n de Productos Andinos”. Los dirigentes de Proinpa ya no iban a limitarse a las papas. Los suizos aportaron una dotaci√≥n para cubrir los gastos b√°sicos, pero no era suficiente para hacer funcionar toda la organizaci√≥n.

Proinpa pas√≥ por momentos dif√≠ciles. Cuando dejaron de ser un proyecto, tuvieron que abandonar sus amplias oficinas de la ciudad de Cochabamba. Durante un tiempo alquilaron un viejo edificio alejado de la ciudad que hab√≠a sido un centro gubernamental de control de la rabia. M√°s tarde, s√≥lo pudieron pagar una planta de ese edificio. Recuerdo estar all√≠ el d√≠a de la mudanza, hace a√Īos, cuando todos se dieron modos para entrar en el espacio m√°s peque√Īo, cargando alegremente cajas de archivos para apretarse en oficinas compartidas. Estaban sobreviviendo.

Sobrevivir era importante. La investigaci√≥n agraria p√ļblica en Bolivia atravesaba tiempos dif√≠ciles. El Instituto Boliviano de Investigaci√≥n Agropecuaria (IBTA) cerr√≥ en 1997 y su sustituto muri√≥ pocos a√Īos despu√©s. La investigaci√≥n agropecuaria estatal no se reanud√≥ hasta 2008, cuando se cre√≥ el Instituto Nacional de Innovaci√≥n Agropecuaria y Forestal (INIAF). Durante esos a√Īos, Proinpa fue un destacado centro de investigaci√≥n agr√≠cola en Bolivia, y conserv√≥ invaluables colecciones de papa y quinua.

Ese banco de semillas de papa se manten√≠a en Toralapa, en el campo, a unos 70 km de la ciudad de Cochabamba. Con los a√Īos, Proinpa hab√≠a ampliado la colecci√≥n de 1000 accesiones a 4000. Esta biodiversidad es la fuente de material gen√©tico que necesitan los fitomejoradores para crear nuevas variedades. En 2010, el Gobierno, que era propietario de la estaci√≥n de Toralapa, la cedi√≥ al INIAF. Proinpa trabaj√≥ con el INIAF durante un a√Īo para garantizar una transici√≥n estable, y el Gobierno de Bolivia sigue manteniendo esa colecci√≥n de papas y otros cultivos andinos.

Hace poco, Proinpa me pidi√≥ que me uniera a ellos en el acto de su 25 aniversario, celebrado en su peque√Īo campus, construido despu√©s de 2005. La celebraci√≥n comenz√≥ con visitas a los stands, donde Proinpa destac√≥ sus investigaciones m√°s importantes.

La Dra. Ximena Cadima, miembro de la Academia Boliviana de Ciencias, explic√≥ c√≥mo Proinpa ha usado su conocimiento de los cultivos locales para obtener 69 nuevas variedades oficialmente liberadas de papa, quinua y siete cultivos m√°s. Tambi√©n animan a los agricultores a cultivar papas nativas en sus chacras, lo que tambi√©n es crucial para mantener vivos estos cultivos √ļnicos.

Luis Crespo, entomólogo, y Giovanna Plata, fitopatóloga, explicaron sus investigaciones para desarrollar alternativas ecológicas al control de plagas. Luis habló de su trabajo con las feromonas sexuales de los insectos. Una de las muchas cosas que hace es disecar polillas hembras y extraerles las glándulas de olor, que envía a una empresa en Holanda que aísla la feromona sexual de las glándulas. La empresa sintetiza la feromona, fabrica más y Proinpa la usa para cebo de trampas. Las polillas machos huelen la feromona, piensan que se trata de una hembra receptiva y vuelan hacia ella. Los machos frustrados mueren en la trampa. Las hembras no pueden poner huevos sin aparearse, lo que elimina la siguiente generación de plagas antes de que nazcan.

Giovana nos mostró cómo estudian los microbios que matan a los patógenos. Coloca diferentes hongos y bacterias en placas Petri para ver qué microorganismos pueden desplazar físicamente a los gérmenes que causan enfermedades en los cultivos. También aísla hormonas de crecimiento de plantas, producidas por los microbios buenos.

Este trabajo sobre la ecología de los microbios ha permitido a Proinpa crear una nueva industria de control natural de plagas. Jimmy Ciancas, ingeniero, nos guio por la nueva planta de Proinpa, donde producen toneladas de bacterias y hongos benéficos para sustituir a los químicos que los agricultores fumigan para controlar plagas y enfermedades.

Proinpa también nos mostró las investigaciones del Dr. Alejandro Bonifacio y sus colegas, que están desarrollando rompevientos con plantas nativas y sembrando tarwi silvestre como cultivo de cobertura. Esta investigación tiene como objetivo salvar a los altos Andes de la devastadora erosión desatada cuando el boom de la quinua de (2010-2014) arrasó con la vegetación nativa. El suelo simplemente se voló.

M√°s tarde, nos trasladamos al confortable comedor de Proinpa, sombreado pero abierto al aire por tres lados, perfecto para el clima de Cochabamba. El lugar hab√≠a sido acondicionado como un auditorio formal, donde, durante m√°s de una hora, Proinpa entreg√≥ placas en honor a algunas de las muchas organizaciones que les hab√≠an ayudado a lo largo de los a√Īos: universidades, INIAF, alcaldes de municipios donde Proinpa hace trabajo de campo. Muchas organizaciones reciprocaron, entregando a Proinpa premios que ellos trajeron. Proinpa ha sobrevivido gracias a un buen liderazgo y a sus muchos amigos.

Entre los discursos, tuve la oportunidad de conocer al hombre sentado a mi lado, Lionel Ichazo, que supervisa tres fincas comerciales para una empresa molinera en las tierras bajas del este de Bolivia. Cultivan soya en verano y trigo y sorgo en invierno. Lionel confirm√≥ lo que Proinpa dice, que el uso de plaguicidas naturales se est√° disparando en las llanuras bajas. Lionel usa los plaguicidas naturales de Proinpa como tratamiento de semillas para controlar las enfermedades. Lionel, que tambi√©n es ingeniero agr√≥nomo y graduado de El Zamorano, una de las mejores universidades agr√≠colas de Am√©rica Latina (en Honduras), dijo que not√≥ c√≥mo el suelo ha ido mejorando durante los cuatro a√Īos que ha usado los microbios. Los microorganismos descompon√≠an los rastrojos en carbono que las plantas pod√≠an usar. Lionel a√Īadi√≥ que la mayor√≠a de los agricultores a gran escala siguen usando agroqu√≠micos en el tratamiento de semillas. Sin embargo, se est√° viendo que los productos biol√≥gicos funcionan, con precios accesibles y hasta m√°s baratos que los qu√≠micos. Por supuesto son m√°s sanos para el manipuleo y amigables con el medio ambiente. Y eso es la clave del √©xito de los productos. La demanda se est√° disparando.

Ha tomado muchos a√Īos de investigaci√≥n para producir plaguicidas biol√≥gicos que cuidan el medio ambiente y que puedan convencer a los agricultores comerciales para que empiecen a abandonar los productos agroqu√≠micos. Me acord√© de una √©poca, unos 15 a√Īos antes, cuando vi a Proinpa haciendo ensayos con agricultores cerca de Cochabamba. Aquella fue una etapa temprana de estos productos naturales con base cient√≠fica. La investigaci√≥n agr√≠cola es lenta por naturaleza, pero como un √°rbol frutal que tarda a√Īos en madurar, la espera vale la pena.

Previamente en el blog de Agro-Insight

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Agradecimientos

Paul Van Mele, Graham Thiele, Rolando Oros, Jorge Blajos y Lionel Ichazo leyeron e hicieron comentarios valiosos sobre una versión previa de este blog.

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